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Como Duermen Las Ballenas y los Delfines sin ahogarse?

Anonimo,
Mannheim, Alemania

........... Bruce Hecker, director de economia en el Acuario de Carolina del Sur en Charleston, U.S.; da una respuesta que da un nuevo significado a la expresion "medio dormido".

Los mamiferos marinos tales como las ballenas y los delfines, pasan la mayor parte de sus vidas en el mar. Entonces nos preguntamos: Como pueden dormir sin ahogarse?. Las observaciones de delfines nariz de botella en acuarios y zoologicos, y de ballenas y delfines en vida libre, muestran dos metodos basicos de sueño: ya sea descansando tranquilamente en el agua, vertical u horizontalmente; o dormidos mientras nadan lentamente junto a otro animal. Los individuos de delfines experimentan una forma de sueño mas profundo, la mayoria de las veces por las noches. A este comportamiento se le llama "logging" (log=tronco), llamado asi debido a que en este estado, un delfin asemeja un tronco flotando en la superficie del agua.
Baby Humpback Image: John Day Cetacean Behavior Laboratory

REMOLCADA: Un bebe de ballena jorobada come y duerme mientras su madre la remolca en la corriente generada por su propio nado.


Cuando los mamiferos marinos duermen y nadan a la vez, se
encuentran en un estado similar a una "siesta". Los delfines y ballenas jovenes en realidad descansan, comen y duermen mientras su madre nada remolcandolos en las olas que produce su nado, una posicion llamada "nado escalonado". Cuando esto sucede, la madre tambien duerme durante el nado. De hecho, la madre no puede dejar de nadar durante las primeras semanas despues del nacimiento de la cria. Si lo hace por cualquier
periodo de tiempo, la cria comenzara a hundirse; ya que estas no nacen con la suficiente grasa corporal para flotar facilmente.

Mucho tiempo de nado cansaria a la cria, dando como resultado un animal debil y susceptible a infecciones y ataques. Los delfines machos adultos, los cuales generalmente viajan en pares, nadan lentamente lado a lado mientras duermen. Las hembras y jovenes viajan en grupos mas grandes. Tal vez descansan en una misma area, o algunos animales, por compañerismo hacen parejas para
dormir mientras nadan.

Durante el sueño, el delfin nariz de botella "desconecta" solo la mitad de su cerebro, junto con el ojo opuesto. La otra mitad del cerebro se mantiene despierta en un nivel bajo de alerta. Este lado atento se utiliza para la prevencion de depredadores, obstaculos y otros animales. Tambien se encarga de mandar las señales para salir a la superficie a respirar. Despues de un periodo de aproximadamente 2 horas, el animal dara un cambio al proceso, descansando el lado activo del cerebro, despertando la mitad descansada. A este patron se le llama comunmente "siesta de gato"..
Bottlenose dolphin Image: Barbara Bilgre Cetacean Behavior Laboratory

SIESTA: Los delfines nariz de botella descansan tranquilamente bajo el agua mientras la mitad de su cerebro se mantiene alerta, respondiendo a la necesidad de salir a la superficie a respirar.


Por lo general, los delfines duermen durante las noches, aunque solo por un par de horas a la vez; se encuentran comunmente activos tarde por la noche; posiblemente para tomar ventaja de este periodo de alerta para asi alimentarse de algunas especies de peces y calamar, los cuales emergen de las profundidades durante las noches.A base de mediciones con espectroencefalogramas (EEG), se ha llegado a conocer, que los delfines nariz de botella, pasan dormidos un promedio de 33.4% de su dia. Algo que aun no esta claro es si los cetaceos sueñan al dormir. Es dificl discernir la existencia del efecto R.E.M. (Rapid Eye Movement)- Una caracteristica del sueño profundo. Sin embargo se sabe que una ballena piloto experimento 6 minutos de R.E.M. en una sola noche.

Para evitar ahogarse durante el sueño, es crucial que los mamiferos marinos mantengan control sobre su nostrilo. El nostrilo es un pliegue de piel y musculo que se abre y cierra bajo el control voluntario del animal. Sin embargo, sigue siendo un tema de discusion entre la mayoria de los investigadores que piensan que para que un delfin o ballena pueda respirar debe estar conciente y alerta de que el nostrilo se encuentra en la superficie.
Los humanos desde luego, podemos respirar mientras la mente conciente se encuentra despierta, o los mecanismos subconcientes tienen control sobre este sistema involuntario. Pero estando equipados con un
sistema respiratorio voluntario, las ballenas y delfines deben mantener una parte del cerebro alerta para disparar cada respiro.
Gray Whale Image: WWW Virtual Library

SALTANDO: Una ballena gris exhala mientras sale a la superficie por una bocanada de aire. Al contrario que en los humanos, la respiracion de los cetaceos requiere de un esfuerzo conciente.


Otros metodos ayudan a los mamiferos marinos a mantener la respiracion por mas tiempo de lo que otros mamiferos pueden. Los mamiferos marinos pueden tomar mas aire en cada respiro, ya que sus pulmones son proporcionalmente mas grandes que los de los mamiferos terrestres. Ademas
existe un intercambio mas eficiente de aire con cada inhalacion y exhalacion. Aunado a esto, sus globulos rojos tienen una mayor capacidad de acarrear oxigeno. Durante el buceo, la sangre de los mamiferos marinos es acarreada solo hacia las partes del cuerpo que requieren oxigeno: el corazon, el cerebro y los musculos involucrados en la locomocion. La digestion y otros procesos probablemente tienen que esperar.

Finalmente, estos animales tienen una mayor tolerancia al dioxido de carbono (CO2). Sus cerebros no mandan las señales de respiracion hasta que los niveles de CO2 son mucho mas altos de los que un humano podria soportar. Estos mecanismos, parte del mecanismo de respuesta de los mamiferos marinos son adaptaciones al medio acuatico y ayudan durante el
proceso del sueño. Los cetaceos reducen el numero de respiraciones que toman durante los periodos de descanso; un delfin en promedio toma de 8 a 12 respiraciones por minuto mientras se encuentra activo, solamente para disminuir su tasa de respiracion hasta de 3 a 7 respiraciones por minuto durante el descanso.

El termino "ahogarse" puede parecer extra~no en el caso de un mamifero marino, ya que no inhalan mientras se encuentran bajo el agua; aunque pueden llegar a sofocarse por falta de aire. Nacer bajo el agua puede ser un problema para las crias de ballenas y delfines. Es precisamente el contacto con el aire lo que dispara esa primera respiracion. Se ha encontrado en algunas necropsias que existen ocasiones en las que el animal nunca llega a la superficie para tomar esa bocanada de aire. El mismo problema puede ocurrir cuando un animal es capturado en una red de pesca; si no puede alcanzar la superficie, o si se encuentra en un estado de panico, el animal tal vez se sumerga mas profundo, donde sera incapaz de respirar y por consiguiente se sofocara.

Obviamente dormir a salvo en el mar puede traer problemas, pero el sistema de los mamiferos marinos a sabido lidiar con ellos.



Respuesta publicada el 2 de Febrero de 1998

Enlaces relacionados:

Enlaces de mamiferos marinos por Gottfried Mayer-Kress

The Marine Mammal Page